El éxito en la transferencia de tecnología gracias a una empresa derivada

Nombre:Tele-Rilevamento Europa
País / Territorio:Italia
Derecho(s) de PI:Marcas, Patentes
Fecha de publicación:21 de julio de 2010
Última actualización:16 de septiembre de 2015

Antecedentes

El Instituto Politécnico de Milán (“Polimi”) debe su reputación a la utilidad y el espíritu innovador de las tecnologías concebidas por sus grupos de investigación y desarrollo. En 1985, los profesores Fabio Rocca y Claudio Prati crearon uno de esos grupos, con objeto de investigar la posible utilización de los datos recopilados por los radares satelitales de apertura sintética (SAR) para el trazado de mapas de superficie que muestren los fenómenos de deformación superficial del suelo. Al principio, los datos solo provenían de un único satélite estadounidense, pero a medida que aumentaron los satélites de esta índole, el grupo pasó a ser punta de lanza en las investigaciones de técnicas de radares satelitales interferométricos de apertura sintética (InSar) aplicadas a las mediciones del movimiento de tierras.


Ejemplo de un mapa de las deformaciones del suelo en Sicilia (Italia), trazado con la técnica PS (fotografía: TRE)

En 1996, se unió al grupo un ingeniero del Polimi, Alessandro Ferretti. Éste emprendió dos importantes proyectos de investigación analítica sobre imágenes múltiples para averiguar la forma de mejorar el grado de precisión del InSAR. Sus estudios demostraron la posibilidad de medir al milímetro el desplazamiento de los puntos de referencia de los radares gracias a unos blancos naturales distribuidos en la superficie terrestre (por ejemplo, edificios, canalizaciones de agua, grandes rocas, etcétera) llamados dispersores permanentes (PS).

Estas investigaciones condujeron a la invención de la técnica de dispersión permanente (técnica PS), una herramienta única que permite la detección, medición y vigilancia de diversos fenómenos geofísicos (por ejemplo, hundimientos, elevaciones y desprendimientos de tierras, fallas sísmicas, etcétera) así como la comprobación de la estabilidad de otras estructuras, facilitando mediciones precisas de los desplazamientos superficiales gracias a los datos SAR obtenidos con detectores fijados en satélites. La precisión de esta técnica permite realizar mediciones y reconstituciones de los movimientos del terreno mucho más exactas que las obtenidas mediante las técnicas tradicionales del InSAR. Ello ayuda a prevenir los daños causados por los deslizamientos de tierras y otros fenómenos geológicos, y proporciona una herramienta tecnológica eficaz y moderna para la vigilancia de la estabilidad de edificios, puentes y otras estructuras esenciales.

Patentes

En mayo de 1999, el Polimi presentó una solicitud de patente italiana para la técnica PS y emprendió los procedimientos pertinentes para la protección de su invención en algunos países extranjeros mediante la presentación, a finales de 2000, de una solicitud internacional en virtud del sistema del Tratado de Cooperación en materia de Patentes (PCT) en el Canadá, los Estados Unidos de América, el Japón y la Unión Europea. Desde entonces, el Polimi sigue con trámites para patentar sus invenciones y ha presentado más de 100 solicitudes PCT.

Licencias

En marzo de 2000, el Polimi fundó su primera empresa derivada, Tele-Rilevemento Europa (TRE), que es titular de la licencia exclusiva mundial de explotación en el sector comercial de esta tecnología de punta. Las razones que motivaron la creación de una empresa derivada para comercializar esa tecnología son múltiples:


El logotipo de TRE representa la innovación en las tecnologías de cartografía de las deformaciones del suelo (fotografía: TRE)

  • la PS es una técnica que requiere un alto nivel de conocimientos técnicos relacionados con la tecnología patentada y cuyos más grandes expertos son los propios investigadores o inventores;
  • con la técnica PS se ha creado un nuevo mercado y un nuevo tipo de servicios;
  • el espíritu emprendedor de la universidad y su interés por que los inventores participen en las ganancias; y
  • los lazos estrechos de los inventores con la universidad.

La creación de esta empresa derivada ha permitido que cada protagonista del proceso de transferencia de tecnología alcance su propio objetivo. En primer lugar, la Universidad puede explotar la patente con la garantía de que el interlocutor industrial desplegará el máximo esfuerzo para penetrar el mercado de la forma más eficaz posible. En segundo lugar, los inventores, en su nuevo papel de empresarios, reciben incentivos financieros por partida doble ya que cobran las regalías procedentes de la patente y su parte de los ingresos netos de la empresa. Finalmente, la empresa creada puede utilizar la tecnología patentada, los conocimientos técnicos y la marca de la Universidad como garantía del nivel científico del servicio o producto ofrecido, y mantener un vínculo sólido con el Polimi para seguir con las investigaciones básicas y generar fondos suplementarios para las actividades de investigación.


Ejemplo de utilización de la técnica PS para medir la deformación del suelo a lo largo del tiempo en un campo de petróleo situado en oriente medio (fotografía: TRE)

Comercialización

La técnica PS es una técnica protegida, que TRE comercializa y ofrece a los sectores públicos y privados bajo el nombre de PSInSARTM. Consciente de que existen numerosas aplicaciones para esta técnica y un mercado sin explotar, la empresa ha adoptado una estrategia de promoción que hace hincapié en los aspectos que marcan la diferencia notable frente a métodos más tradicionales.

Esta técnica ofrece un amplio abanico de aplicaciones y beneficios, entre los cuales cabe mencionar que:

  • evalúa los factores de riesgo en relación con inundaciones, desprendimientos de tierras, hundimientos, terremotos, actividades volcánicas y contaminación del aire y del agua;
  • vigila las zonas de riesgo y actualización de los mapas conexos;
  • realiza una primera y rápida evaluación de los daños;
  • vigila el hundimiento del suelo en zonas de escasa vegetación (por ejemplo, en zonas urbanas);
  • vigila la estabilidad de los edificios;
  • determina la extensión de terreno inestable y la correspondiente tasa de movimiento;
  • facilita la planificación de las principales obras de equipamiento al localizar zonas de estabilidad para la instalación de infraestructuras como oleoductos, líneas de transmisión, autopistas y ferrocarriles; y
  • mide las deformaciones sísmicas.

Investigación y desarrollo

La patente concedida a la técnica PS marcó el inicio de un nuevo ámbito de investigación y desarrollo en el Polimi que sigue vigente al día de hoy. Al considerar que su equipo de ingenieros con amplios conocimientos técnicos en el ámbito de la teledetección por radar era el activo más valioso que poseía, el Politécnico consideró que los inventores e investigadores iniciales de la técnica eran el eje mismo de TRE. El personal de la empresa cuenta con más de 20 años de experiencia y aporta una combinación de conocimientos en materia de teledetección por radar y tratamiento de señales, satélites de observación de la Tierra, sistemas de información geográfica y tecnologías de la información que garantiza el espíritu innovador de sus investigaciones. TRE dedica todavía importantes investigaciones e inversiones a las técnicas PS para mejorar las herramientas de análisis, adaptar la técnica a otros detectores con diversas capacidades operativas y mantenerse por delante de la competencia.


La patente de la técnica PS (tal y como figura en la solicitud PCT Nº PCT/EP2000/003741, servicio de búsqueda PATENTSCOPE®)

Además, para completar sus actividades comerciales, TRE potencia las investigaciones académicas sobre tecnología PS que se llevan a cabo en el Polimi, mediante actividades de investigación y desarrollo aplicado, con objeto de mejorar e innovar los productos y servicios ofrecidos. TRE aspira a ser la empresa más importante especializada en servicios relacionados con el tratamiento de datos procedentes de radares satelitales de apertura sintética. Para lograrlo, TRE participa en actividades de investigación y desarrollo aplicado en el ámbito de las tecnologías basadas en SAR y mejora constantemente una gama de productos y servicios de gran eficacia y calidad. Diez años después de la concepción de PSInSAR, TRE creó SqueeSAR™, que supone un nuevo avance en materia de análisis de datos provenientes de satélites y una revolución en lo que respecta a las capacidades de observación de la tierra. SqueeSAR no utilizar tecnología PS, sino que se basa en dispersores distribuidos que permiten detectar los movimientos del suelo con la misma precisión que la técnica PS, pero en zonas de escombros, en desiertos y en terrenos no cultivados.

Marcas

La técnica PS se comercializó primero bajo el nombre de PSInSAR, y lleva actualmente el nombre de SqueeSAR (ya que en SqueeSAR™ se mantiene el algoritmo de PSInSAR, así como su forma de tratamiento).

Las marcas de la técnica PS del Polimi, PSInSAR y SqueeSAR, son marcas asociadas a la tecnología de TRE. Tanto la técnica PS del Polimi como PSInSAR están protegidas por un registro internacional en virtud del sistema de Madrid.

Resultados empresariales

TRE, que en sus orígenes era un grupo de investigación del Politécnico, se ha convertido en la empresa más importante del mundo especializada en actividades relacionadas con el tratamiento de datos procedentes de SAR. Los servicios que ofrece la empresa han llegado a ser una herramienta esencial para las compañías de petróleo y gas que buscan técnicas innovadoras de vigilancia de depósitos, para las instituciones del sector público responsables de la seguridad pública, para la gestión de planificación urbanística e infraestructuras y para las empresas de ingeniería geotécnica que trabajan para esas organizaciones.

La técnica PS es una fuente totalmente nueva de información que completa las herramientas tradicionales utilizadas para el estudio de los movimientos del suelo e investigaciones en el terreno, por lo que no tiene ningún competidor directo, y es rentable en extremo ya que sus costos representan solo una fracción de los que suponen las encuestas tradicionales. Ello ha favorecido el crecimiento de TRE, cuya plantilla ha pasado de siete empleados en 2000, a 22 en 2010. Los servicios de la empresa están cada vez más solicitados así que en 2008 abrió una oficina en el Canadá para atender a la zona septentrional de América. La clientela de TRE abarca desde gobiernos municipales europeos hasta corporaciones internacionales y organizaciones en Italia, Francia, el Japón e Indonesia. En el ámbito de la investigación colabora asimismo con universidades como la Universidad de California (Berkeley), y con organizaciones como Norway Geological Surrey.

Funcionamiento del ciclo de la propiedad intelectual

TRE es un ejemplo del funcionamiento del ciclo de la propiedad intelectual, a saber: la creación, protección y comercialización de una nueva tecnología que supone un crecimiento financiero para sus creadores y les permite seguir con actividades de investigación y con la creación de nuevas tecnologías y oportunidades. En el caso de TRE, tras su invención, la técnica PS fue protegida por derechos de propiedad intelectual y la licencia se concedió a una compañía derivada para su comercialización, lo que generó fondos que se destinaron a la investigación y desarrollo de una nueva tecnología, SqueeSAR™, cuya comercialización a su vez generó más fondos para otras investigaciones y nuevas innovaciones.