La importancia de los derechos de autor y la protección de patentes en las empresas emergentes

Nombre:Kleerex Group
País / Territorio:Irlanda, Reino Unido
Derecho(s) de PI:Derecho de Autor y Derechos Conexos, Modelos Industriales, Patentes
Fecha de publicación:28 de julio de 2009
Última actualización:16 de septiembre de 2015

Antecedentes

La venta minorista es una industria tremendamente competitiva, y los dueños de las tiendas no pueden permitirse el lujo de dejar nada al azar, menos si cabe en lo que respecta al equipamiento interior de sus tiendas. Para maximizar la rentabilidad del negocio, los minoristas contratan a decoradores para fabricar y suministrar los montajes especializados que se usan para exhibir los productos en los puntos de venta.

Frank Carroll, el fundador de Kleerex Group, comenzó su andadura como propietario de una empresa de sistemas de exposición para comercios en la que él era el único empleado. Los diseñaba según pedido, los fabricaba (normalmente en plástico acrílico) y los montaba en el local comercial. Con el paso del tiempo, comenzó a recibir pedidos mayores de clientes más importantes; esto le llevó a crear Kleerex, para fabricar y comercializar una gama de sistemas de exposición que incluía sistemas de organización de estanterías, soportes y dispositivos de punto de venta.

Patentes

Incluso antes de la creación de Kleerex, el Sr. Carroll era consciente de que ciertos competidores estaban copiando sus ideas. Llegados a ese punto, decidió solicitar el consejo de expertos en P.I., los cuales le explicaron que algunos de sus productos podían protegerse mediante derechos de autor, y que ciertos diseños podían ser aptos para recibir una patente.

Con el apoyo financiero del Instituto Irlandés de Investigación y Normalización Industriales, Kleerex solicitó patentes para los dos principales productos que la empresa fabricaba y vendía. "Si no hubiesen sufragado el costo de las patentes de nuestros dos primeros productos, no habríamos podido acceder a la protección", dice el Sr. Carroll.


Dibujo del sistema de organización de estanterías según figura en la solicitud PCT Nº PCT/IB2002/002697 (servicio de búsqueda (PATENTSCOPE®search)

Infracción y observancia de la propiedad intelectual

Uno de los productos para los cuales Kleerex había solicitado la patente se convirtió rápidamente en un éxito comercial. Antes de que se concediese la patente, aparecieron en el mercado algunas copias. Para proteger sus derechos de autor, Kleerex inició acciones legales contra una empresa británica, consiguiendo que esta cesara de copiar sus productos sin necesidad de llegar a los tribunales.

Un competidor más importante comenzó a fabricar y vender un producto muy similar al producto estrella de la gama Kleerex. Se iniciaron acciones legales por infracción de patente. Como es habitual en estos casos, el supuesto infractor intentó que la patente de Kleerex fuese declarada nula e inválida. Los intercambios legales entre las compañías se prolongaron durante aproximadamente dos años.

Más adelante se logró un acuerdo legal entre Kleerex y el supuesto infractor, que evitó una decisión judicial. Aunque la acción nunca llegó a los tribunales y a pesar de que el competidor nunca desistió completamente en su infracción, el recurso legal concedió a Kleerex un respiro para conseguir establecerse firmemente en el mercado en términos de calidad y variedad de su línea de productos, y de fidelización de sus clientes.

Tradicionalmente, el sector de expositores para comercios es muy competitivo y la copia de productos ajenos es una práctica habitual. En este contexto, Kleerex fue la primera compañía en solicitar patentes y vigilarlas activamente. Al conocer las acciones legales emprendidas por la compañía, otros competidores que tenían pensado copiar el producto decidieron no hacerlo. Asimismo, los distribuidores y clientes se mostraron cautelosos a la hora de adquirir los productos que supuestamente infringían la patente por temor a verse envueltos en un litigio.

Resultados empresariales

Kleerex ha pasado de ser una pequeña empresa centrada en la fabricación de unos pocos productos a convertirse en un grupo que presta servicios diversos a la industria de la venta minorista. La compañía fabrica equipamientos interiores, expositores y montajes; entre los servicios que ofrece a sus clientes figuran los de diseño, instalación y creación de materiales promocionales, y los relacionados con la cadena de suministros. El grupo está creciendo rápidamente, tanto orgánicamente como a través de adquisiciones, y emplea actualmente a más de 350 personas.

En 2008, Kleerex obtuvo la adjudicación de un prestigioso contrato para diseñar, fabricar e instalar las nuevas terminales de apuestas de la Irish National Lottery en más de 2.800 puntos de venta de todo el país. Otros clientes de la empresa incluyen a Marks & Spencer, Sainsbury´s, Tesco, Vodafone, Wilkinsons, Coca Cola, Materfoods y BP.

Con una inversión anual en investigación y desarrollo (I+D) de dos millones de euros, la P.I. sigue siendo una parte vital de la estrategia de la empresa. El programa de I+D del grupo, destinado a ampliar su gama de productos, prevé la protección de la P.I. para los nuevos productos y ha dado lugar a la solicitud de varias patentes nacionales e internacionales y al registro de varios diseños industriales.

El Sr. Carroll, que ha vendido su participación en la compañía y se ha retirado gracias a los considerables ingresos percibidos, reconoce que su éxito se ha basado en la decisión de utilizar las patentes de forma rigurosa: sin la protección otorgada por sus patentes en la fase inicial, los competidores hubieran copiado las realizaciones de la empresa y esta no habría sobrevivido.